2008년, 미 육군 여군으로 아프가니스탄에 파견된 크리스틴 웨버 볼든(Christine Weber Bouldin)은 우연히 고양이 펠릭스와 그 어미를 만나게 된다. 새끼 고양이 펠릭스는 소뇌 형성 부전 장애 비틀비틀 걷는 장애가 있었다. 곧잘 넘어져 크리스틴은 펠릭스를 그때마다 일으켜 세워주었지만 다시 뒤집혀버리기 일쑤였다.



첫 만남 때만 해도 펠릭스는 크리스틴을 향해 위협적인 모습을 나타냈지만 어미 고양이는 크리스틴에게 머리를 비비며 애정을 표시했다. 그런 어미의 모습에 펠릭스도 자연스럽게 다가왔다. 어쩌면 자연에서 살아남기 힘든 새끼를 크리스틴에게 부탁하려 했던 것은 아닐까.


*실제 고양잇과 동물인 야생의 어미사자 치명상을 입어 집단을 따라가지 못하게 되면, 다른 암컷들과 친분을 쌓아 새끼를 집단 내에 속하게 만드는 행동을 한다. 양육을 대신 부탁하는 셈이다.


정말로 얼마 후 어미 고양이는 사라졌고 다시는 볼 수 없었다.

크리스틴은 남겨진 새끼 고양이 펠릭스를 평생 돌봐주겠다는 다짐을 하게 된다.



동료에게 부탁해 펠릭스의 집을 만들어주기도 하고, 미국의 집에 고양이 캔을 보내달라고 하기도 했다. 크리스틴의 살뜰한 보살핌에 펠릭스는 건강하게 자랐고, 삭막한 전장에서 크리스틴 역시 마음의 치유를 받을 수 있었다.



어느덧 귀국의 날짜가 다가왔고, 언제나 엄마를 바라보는 듯한 눈빛으로 크리스틴을 대하는 펠릭스를 두고 갈 순 없었다. 크리스틴은 펠릭스를 데려가기 위해 귀국행 비행기에 실을 수 있을까 문의해봤지만 당연하게도 거부되었다.



어떻게든 방법을 찾던 크리스틴은 현지 수의사에게 카불의 동물보호단체 대표를 소개받았다. 

정말 다행스럽게도 그는 크리스틴이 귀국할 때까지 펠릭스를 임시 보호한 후 미국으로 배송할 것을 약속했다.

크리스틴은 지뢰지대와 탈레반 습격을 감수하고 차를 1시간 이상 운전해 카불로 향했다. 자식 같은 펠릭스를 동물보호단체에 맡길 때는 '다시는 볼 수 없을지도 모른다'라는 생각에 눈물을 멈출 수 없었다고.



이후 카불에 남겨진 펠릭스는 여러가지 서류준비와 수출허가등 긴 여정을 거쳐 미국에 도착했다. 수송에 든 비용은 2천 달러집에 있던 터줏대감 거스와도 금세 친구가 되었다.



완전한 성묘로 자라났지만 펠릭스의 장애는 지금도 여전하다. 하지만 여느 고양이처럼 장난감을 보면 장난도 치고 화장실 사용도 문제가 없다.

몸은 커졌지만 새끼 때와 마찬가지로 크리스틴에게 보여주는 애교도 그대로라고.



크리스틴은 전장에서 얻은 크리스틴을 하늘에서 내려온 천사로 여기며 녀석과의 만남을 항상 감사하는 마음이라고 한다.


최근 몇 년 새 IS(Islamic State)의 테러로 전 세계가 공포와 불쾌감을 느끼고 있는 가운데 이들과 맞서 싸우는 여성이 화제가 되고 있다.


요안나 팔레이니(Joanna Palani)


덴마크 코펜하겐에서 대학을 다니던 1993년생 요안나 팔레이니(Joanna Palani)는 또래 여대생들이 들고 다니는 예쁜 가방 대신 소총을 선택했다.

2014년 11월, 돌연 덴마크를 출국해 이라크 쿠르디스탄의 민병대인 페쉬메르가(peshmarga) 합류한 것이다. 

요안나는 TV에서 고향마을의 16세 소녀가 IS 대원들에게 성 노예로 살고 있다는 충격적인 소식을 접하고 망설임 없이 이라크로 향했다.


페쉬메르가 대원증을 보여주는 요안나


사실 그녀의 성씨인 '팔레이니'를 보면 서유럽의 성씨가 아니라 중동 쪽임을 어렴풋이 알 수 있는데, 얼굴을 보면 확실히 중동쪽 계열임을 느낄 수 있다.


쿠르디스탄 국기 


아니나 다를까 요안나는 인터뷰에서 할아버지와 아버지도 페쉬메르가 대원출신임을 밝혔고, 이라크 라마디 UN 난민캠프에서 태어난 쿠르드족인 그녀는 당당하게 부의 뒤를 이은 것임이 밝혀졌다.



요안나는 준비된 전사였다. 평소 사격은 그녀가 9살 때부터 취미로 즐기던 스포츠였기 때문이다. 6개월간 YPG(Yekîneyên Parastina Gel : 인민 수호 부대)에서의 복무를 거쳐 이후 6개월간 페쉬메르가에 합류해 수많은 전투를 경험했다.



"나는 사격을 사랑합니다. 그것은 제 삶의 한 부분이죠. 쿠르드족이 총을 다루는 것을 배우는 것은 매우 자연스러운 일이에요"



아무리 준비되었다 해도 첫째 날부터 전장은 공포였다. 요안나는 자신이 있는 곳이 유럽의 거리가 아님을 처절하게 깨달았다. 함께 전선에서 근무하던 동료가 담배를 피워 물었고 그는 곧바로 IS 저격수의 총격을 받아 사망했다. 피를 흘리며 쓰러진 그의 담배에는 여전히 불씨가 남아있었다.



"IS 대원들을 죽이기는 매우 쉬워요. 그들은 천국에 가기 위해 희생하기를 원하거든요. 하지만 아사드의 군대는 전문적인 살인기계죠. 그들은 힘든 상대에요."



고향마을이 IS로부터 해방되자 요안나는 15일간의 휴가를 받아 덴마크에 귀국했다. 딸의 소식을 기다리며 초조해하던 부모님들을 기쁘게 하는 소식이었다. 하지만 귀국 3일후 덴마크 경찰로부터 메일이 도착했다. 그 내용은 만약 출국을 시도한다면 여권은 취소될 것이며 6년의 징역형에 처해진다는 것이었다.


요안나는 난감해하고 있지만 덴마크 정부 역시 자국 국적의 인물이 유명세를 치르고 IS와 대적한다는 것은 그들과 주적으로 인식될 수도 있는 중차대한 사안이므로 이해가 가는 대목이다.

현재 그녀는 전장의 상황과 IS의 비인간적인 실태를 알리며 페쉬메르가로 돌아가기를 희망하고 있다.



"저는 쿠르드계 유럽 여성입니다. 내 사상과 신념은 대부분 유럽인과 일치하죠. 만약 저더러 쿠르디스탄에 살라고 하면 그곳이 고향임에도 1,2년도 살기 힘들겠죠. 그곳은 여성에게 불편한 곳이거든요. 저는 개인의 행복보다 공공의 정의를 선택했어요. 내 인생을 유럽의 사상과 민주주의, 자유, 여성의 권리를 위해 희생했는데 지금은 배신당한 기분이 드네요"




이란 북부 마잔다란(Mazandaran)주에 괴력의 꼬마가 나타났다.

이 꼬마의 이름은 아랏 호세이니(Arat Hosseini)로 나이는 불과 2세지만 엄청난 힘과 균형감각을 자랑해 주변을 놀라게 하고 있다.


담벼락을 타는 모습


옛날 장수들의 위인전을 읽어보면 어린 시절 집채만 한 바위를 들어 올렸다느니 맨손으로 늑대를 때려잡았느니 하는 이야기가 나오는데, 아랏을 보면 그 이야기들이 허무맹랑한 것이 아님을 증명해주고 있다.



아랏의 아버지에 따르면, 태어난 지 겨우 며칠 만에 아버지의 손을 잡고 두발로 일어서는 모습을 보여주었다고 한다. 문득 '이 아이를 평범하게 키우면 재능 낭비'라는 생각을 한 아버지는 생후 9개월부터 체조를 가르치고 있다.







현재 매일 20분 정도의 훈련을 집에서만 실시하고 있는데도 엄청난 모습을 보여주고 있다. 향후 본격적으로 체계적인 교육을 시작하게 되면 과연 어떤 선수로 자라날지 기대가 된다.


아스완(Aswan)


아스완 댐


카이로의 전차


카이로의 버스


필레(Philae)섬의 필레 신전을 이전하기 위한 해체공사


수에즈 거리


수에즈 해안가


하와라(Hawara)의 피라미드


엘 파이윰(El Fayoum)의 도시


사카라의 피라미드


람세스 사원


스핑크스


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